Работы по сжатию музыкальных композиций "без потери качества" начались в начале 1990-х годов, так как тогда нехватка свободного места на крохотных носителях информации и жестких дисках была более чем актуальна. 

Что "делает" MP3, так это выкидывает "лишнюю" информацию, которая не воспринимается или почти не воспринимается человеческим ухом — точно так же, при создании JPEG-файла выкидывается избыточная графическая информация, невидимая человеческим глазом. За счет незначительного ухудшения качества достигается существенная экономия места. Конечно, аудиофилы утверждают, что уж они-то всегда услышат разницу между оригиналом и MP3, однако при битрейте выше 256 kbps в действительности уловить разницу по сравнению с исходным аудио-CD практически невозможно.

Непосредственно MP3, кодек третьего уровня, был разработан рабочей группой института Фраунгофера (Fraunhofer-Institut für Integrierte Schaltungen) и университета Эрланген-Нюрнберг в сотрудничестве с AT&T Bell Labs и Thomson. Отталкивались исследователи от экспериментального кодека ASPEC (Adaptive Spectral Perceptual Entropy Coding).

7 июля 1994 года, 21 год и 1 одну неделю назад, разработчики выпустили программу L3Enc, которая стала первым кодировщиком MP3. 14 июля группа Фраунгофера предложила изменить расширение файлов на .mp3 — и именно 20-летие этого момента мы тут и отмечаем. 

Если кому-то любопытно, какое расширение у этих файлов было изначально, то — .bit. Страшно подумать, как бы называли .mp3-файлы, "эмпэтришки", если бы немцы не предложили изменить расширение. "Битушки"? "Биточки"?

Кстати, первый доступный публике программный MP3-плеер под названием Winplay3 вышел только 9 сентября 1995 года. А первая версия ставшей стандартом де-факто программы Winamp увидела свет лишь в 1997 году. Первый аппаратный проигрыватель MP3 появился в 1998 году, он назывался MPMan.

Ну и, напоследок, любопытный факт: разработка алгоритма сжатия музыкального файла и тесты проводились на популярных в то время композициях разных жанров. Ну а статус "заезженной пластики" в лабораториях получила песня Сюзанны Веги "Tom's Diner", за что певица удостоилась неофициального титула "мамы MP3". Вот эта композиция, вы почти наверняка слышали ее хотя бы раз: